Razvoj zobne gnilobe je odvisen od mesta nastanka. Najpogosteje se pojavi na površinah z veliko jamicami, predelih ob starih plombah, delih zoba ob dlesni in v medzobnih prostorih.

Ker se je s kariesom srečal praktično vsak, med ljudmi prevladuje mnenje, da gre za povsem navadno stvar v ustni votlini. Vendar ni tako. Gre za zelo agresivno bolezen zoba, ki lahko, če se ustrezno ne pozdravi, v relativno kratkem času uniči celoten zob. Za nastanek kariesa so odgovorni štirje dejavniki: zob, kariogene bakterije, ogljikovi hidrati in čas. Zobna površina nudi kariogenim bakterijam prostor, kjer se pritrdijo in ob zanje ugodnih razmerah razmnožujejo ter oblikujejo bakterijski biofilm. S hrano, ki jim jo damo (predvsem ogljikovi hidrati), ter časom, ki jim ga pustimo, se bakterijski biofilm vedno bolj veča, s tem pa se ravnotežje (razgradnja – obnova), ki vlada na zobni površini, vedno bolj nagiba v smeri razgradnje (demineralizacija).

Kako nastane karies in kakšni so simptomi?

Če ravnotežja s preventivnimi ukrepi ne spremenimo, se na zobni površini  pojavijo demineralizacijske spremembe, kar imenujemo začetek zobne gnilobe. Karies lahko s pomočjo standardiziranega sistema ICDAS (International Caries Detection and Assessment System), ki je namenjen razpoznavi in beleženju kariesa, klasificiramo v različne razrede. Karies napreduje od komaj vidnega kredastega belega madeža na površini zoba (začetni karies) do obsežne kavitete z vidnim dentinom (napredovali karies). Če kariesa ne zdravimo pravočasno, lahko napredujoči proces povzroči odmrtje zobnega živca (zobne pulpe), z napredovanjem pa doseže tudi obzobna tkiva pri vrhu korenine (periapikalni proces).

Močna bolečina znak napredovane bolezni

Začetni karies ne boli, bolečina se pojavi, ko ta doseže zadostno globino. Sprva se kaže kot občasna bolečina pri sladki ali hladni ali topli hrani in pijači. Če kariesa ne zdravimo in se okuži pulpa, zob močno boli. Ko pulpa odmre, ko bakterije dosežejo prostor ob konici korenine, se pojavi (ali ne) bolečina na račun periapikalnega procesa (granuloma). In še to: karies je nalezljiv. Tega morda niste vedeli, toda karies je infekcijska bolezen, zato se lahko patogene bakterije prenašajo iz ust v usta prek sline. Verjetno za to sicer ni velika, a previdnost ni odveč.