Za KOPB je značilen znižan pretok zraka v pljuča in iz njih, izločanje sluzi in kašelj. Poleg dihalnih poti so pri bolezni prizadeti tudi pljučni mešički, kjer kisik iz vdihanega zraka prehaja v kri. Bolniku s KOPB v pljučih zastaja zrak in ima moteno dihanje, posledica pa je občutek težke sape, ki je bolj močan pri vsakem telesnem naporu, so pojasnili na novinarski konferenci. Bolezen je poleg tega, da je najhitreje rastoča kronična bolezen, tudi najhitreje rastoči vzrok smrtnosti v svetu. Po podatkih bolnišnice Golnik za KOPB zboli približno 20 odstotkov kadilcev, zaradi posledic bolezni pa v Sloveniji letno umre od 500 do 600 oseb. V Sloveniji je okoli 10 odstotkov ljudi, ki imajo KOPB, narašča pa tudi število obolelih s pljučnim rakom, kjer je prav tako glavni vzrok kajenje. Pljučni rak se pogosteje pojavlja pri bolnikih s KOPB, v Sloveniji pa za njim letno zboli okoli 1200 ljudi.